Poniedziałek 28.06.2021

„Człowiek smok” może być naszym najbliższym ludzkim krewnym

Odkrycie ogromnej skamieniałej czaszki, która została ukryta w chińskiej studni prawie 90 lat temu, zmusiła naukowców do przepisania historii ewolucji człowieka. Bowiem analiza czaszki „człowieka smoka” odsłania nową gałąź drzewa genealogicznego, bardziej spokrewnioną ze współczesnymi ludźmi niż neandertalczycy.



fot. shutterstockfot. shutterstock

Nazwany Homo longi, co można przetłumaczyć jako „smocza rzeka”, nosi nazwę prowincji, w której została znaleziona. Identyfikacja czaszki, która prawdopodobnie pochodziła od 50-letniego mężczyzny, była częściowo oparta na analizie chemicznej osadów uwięzionych w jej wnętrzu. „Myślę, że jest to jedno z najważniejszych odkryć ostatnich 50 lat” – powiedział prof. Chris Stringer, kierownik badań w Muzeum Historii Naturalnej w Londynie, który pracował nad projektem. „To cudownie zachowana skamielina”.
Według badaczy została znaleziona w 1933 roku przez chińskich robotników budujących most na rzece Songhua w Harbinie, w najbardziej wysuniętej na północ prowincji Chin, Heilongjiang. By nie wpadła w niepowołane ręce, czaszkę owinięto i schowano w opuszczonej studni. Pojawiła się ponownie dopiero w 2018 roku, po tym, jak mężczyzna, który ją ukrył, powiedział o niej swojemu wnukowi na krótko przed śmiercią.

Międzynarodowy zespół kierowany przez prof. Qiang Ji z Uniwersytetu Hebei Geo w Chinach wykorzystał techniki geochemiczne, aby zawęzić czas, kiedy czaszka została zakopana w ziemi, datując kości na co najmniej 146 000 lat. Czaszka ma unikalną kombinację cech pierwotnych i bardziej nowoczesnych ‒ twarz bardziej przypomina Homo sapiens. Czaszka, która ma 23 cm długości i ponad 15 cm szerokości, jest znacznie większa niż czaszka współczesnego człowieka i ma wystarczająco dużo miejsca (1420 ml) dla współczesnego ludzkiego mózgu. Pod łukiem brwiowym znajdują się duże kwadratowe oczodoły, ale mimo swojej wielkości jest delikatna.

„Ten mężczyzna miał ogromną głowę” – powiedział Stringer. Naukowcy uważają, że czaszka należała do mężczyzny w wieku około 50 lat, który byłby imponującym okazem fizycznym. Jego szeroki, bulwiasty nos pozwalał mu oddychać ogromnymi ilościami powietrza, wskazując na energiczny tryb życia, podczas gdy sam rozmiar pomógłby mu wytrzymać brutalnie mroźne zimy w regionie.

Homo longi jest mocno zbudowany, bardzo wytrzymały” – powiedział prof. Xijun Ni, paleoantropolog z Hebei. „Trudno oszacować wzrost, ale masywna głowa powinna odpowiadać wysokości wyższej niż średnia współczesnego człowieka”.

Aby ustalić, gdzie osobnik Harbina wpasował się w historię ludzkości, naukowcy stworzyli drzewo genealogiczne („filogenezę”), aby ustalić, w jaki sposób gatunek odnosi się do współczesnych ludzi. Drzewo to jest oparte na danych morfologicznych z 95 okazów kopalnych różnych gatunków homininów żyjących w środkowym plejstocenie, w tym Homo erectus, Homo neanderthalensis, Homo heidelbergensis i Homo sapiens.

Ku ich zaskoczeniu czaszka Harbina i kilka innych znalezionych w Chinach utworzyły nową gałąź bliższą współczesnym ludziom niż neandertalczykom. Chińscy naukowcy uważają, że czaszka Harbina jest wystarczająco charakterystyczna, aby uczynić ją nowym gatunkiem.

Do tej pory to neandertalczycy byli uważani za naszych najbliższych krewnych. Debaty na temat ewolucji współczesnych ludzi i tego, co czyni nas „człowiekiem”, opierały się zatem w dużej mierze na porównaniach z neandertalczykami. Ale nowe odkrycie odsuwa neandertalczyków o krok od nas i sprawia, że proste porównania między dwoma gatunkami są o wiele mniej ważne dla zrozumienia, co ostatecznie czyni nas tym, kim jesteśmy.

Profesor John Hawks, paleoantropolog z University of Wisconsin-Madison, powiedział, że pomysł nowej linii ludzkiej jest „prowokacyjnym twierdzeniem”, ponieważ czaszki mogą wyglądać podobnie nawet wśród odległych krewnych.

Mark Maslin, profesor nauk o systemach Ziemi na UCL i autor The Cradle of Humanity, powiedział: „Pięknie zachowana chińska archaiczna ludzka czaszka Harbina stanowi jeszcze więcej dowodów na to, że ewolucja człowieka nie była prostym drzewem ewolucyjnym, ale gęsto splecionym krzewem. Teraz wiemy, że istniało aż 10 różnych gatunków homininów w tym samym czasie, w którym pojawił się nasz własny gatunek.”

„Analiza genetyczna pokazuje, że te gatunki wchodziły w interakcje i krzyżowały się – nasza własna genetyka zawiera spuściznę wielu z tych gatunkowych duchów. Ale otrzeźwiająca jest myśl, że pomimo całej tej różnorodności, nowa wersja Homo sapiens wyłoniła się z Afryki około 60 000 lat temu, która wyraźnie prześcignęła, krzyżowała, a nawet pokonała te inne blisko spokrewnione gatunki, powodując ich wygaśnięcie. Tylko dzięki żmudnym poszukiwaniom i analizom ich skamieniałości, takich jak czaszka Harbina, wiemy o ich istnieniu”.
Ekologia.pl (JS)

Bibliografia

  1. “https://www.sciencealert.com/newly-discovered-human-species-may-replace-neanderthals-as-a-closest-relative”; data dostępu: 2021-06-28
Ocena (5.0) Oceń:
Pasaż zakupowy